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La Basilica di San Francesco

Grandiosa e splendidamente impreziosita, la Basilica di San Francesco di Assisi è un monumento piuttosto incongruo per un uomo che ha predicato e vissuto una vita semplice, fatta di povertà, d’astinenza e di rinuncia dei beni terreni, votata alla ricerca di una maggiore spiritualità.

Strutturata su due livelli, la Basilica, è uno dei punti focali del mondo, sia per l’altissimo livello artistico che per l’intensa spiritualità.
Tra i più importanti luoghi di pellegrinaggio, è un luogo potente e pieno di energia, sia per i credenti che per gli amanti dell’arte.

Storia

Frate Francesco morì ad Assisi il 3 ottobre 1226. Meno di due anni più tardi, i piani per la costruzione di una chiesa in suo onore erano già in corso.
I principali soggetti coinvolti sono stati i Frati Minori, Papa Gregorio IX (che, da cardinale, aveva goduto di una stretta amicizia con Francesco) e il popolo di Assisi.

A giocare un ruolo particolarmente grande nella progettazione della Basilica è stato il discepolo e compagno di lavoro di San Francesco, frate Elia.
Anche se devoto, frate Elia era più mondano di Francesco e si ritiene che la grande popolarità e la forza duratura nel tempo dell’ordine francescano si debba principalmente alla dedizione con la quale il frate fece proseliti.

Il 29 marzo 1228, il sito per la costruzione della chiesa fu donato al Papa da parte di Simone di Pucciarello. Situato al di fuori dalle mura della città di Assisi sulla punta occidentale della collina di Asio, il terreno in precedenza era stato utilizzato per le esecuzioni di stato e di conseguenza è stato conosciuto come il “Colle dell’Inferno”.
Un mese più tardi, papa Gregorio IX concesse l’indulgenza di 40 giorni fuori dal purgatorio a tutti coloro che avrebbero contribuito con donazioni e lavoro alla realizzazione della nuova chiesa.

Il Papa ha trascorso la maggior parte del mese di maggio dello stesso anno ad Assisi, sia per monitorare il processo di canonizzazione di Francesco, sia per sorvegliare la progettazione della chiesa. Francesco fu ufficialmente dichiarato Santo il 16 luglio 1228 e, il giorno successivo, il papa pose la prima pietra della Chiesa di San Francesco.

La parte principale della chiesa inferiore è stata completata entro il 25 Maggio 1230, quando il corpo di San Francesco è stato trasferito da San Giorgio al suo nuovo luogo di riposo.
Al suo arrivo, il corpo è stato subito tumulato nella terra sotto l’altare maggiore e sigillato con la pietra, per impedire che la salma fosse trafugata.
Le reliquie furono riscoperte solo nel 19° secolo.

Entrambe le chiese sono state consacrate da Papa Innocenzo IV nel 1253 e l’edificio è stato designato come Basilica Maggiore nel 1288. Gli affreschi impressionanti che decorano l’interno sono stati dipinti da Cimabue, Giotto e altri tra il tardo 1200 e l’inizio del 1300.

Nel 1818 la tomba di San Francesco fu ritrovata sotto l’altare maggiore, dopo essere rimasta nascosta per quasi 600 anni. Quando la bara è stata aperta, lo scheletro di Francesco è stato trovato intatto. Questo è molto raro per un Santo popolare di origine medievale; se la sua salma non fosse stata nascosta, le reliquie avrebbero certamente trovato la loro strada in molti santuari di tutta Europa.

Una nuova cripta fu costruita intorno al luogo di sepoltura, prima in stile neo-classico, poi in uno stile più semplice neo-romanico.
Così i pellegrini moderni sono in grado di avvicinarsi alla tomba di San Francesco, cosa che i devoti medievali non furono mai in grado di fare.

L’Umbria è stata colpita da un forte terremoto nel settembre 1997, che ha danneggiato diverse chiese di Assisi. La Basilica di San Francesco è stata la più colpita e quattro persone sono state uccise quando una parte del soffitto della chiesa superiore è crollato. Gli affreschi di Cimabue e dei suoi seguaci sono stati distrutti e quelli di Giotto sulla Vita di San Francesco sono stati danneggiati.
La Basilica è stato il primo edificio ad Assisi ad essere completamente restaurato dopo il terremoto grazie ai fondi stanziati del Vaticano, ma è rimasto chiuso per due anni.

Cosa vedere

La Basilica di San Francesco occupa l’estremità più occidentale della Bassa Assisi, in cima ad una collina che domina la valle sottostante. Da qui si può godere di una bellissima vista della spaziosa Piazza Inferiore di San Francesco, compreso uno scorcio della cupola di Santa Maria degli Angeli dove morì San Francesco.

Insolitamente, la Basilica si affaccia ad ovest, con l’ingresso sul lato est.
Questo orientamento è dovuto sia alle esigenze dettate dalla irregolarità del sito di costruzione, sia alla funzione della Basilica come chiesa funeraria.
Molte chiese antiche di Roma che sono state costruite appositamente per custodire la tomba di un Santo si affacciano sulla parete ovest.

E’ composta da due livelli principali, la chiesa superiore (Basilica Superiore) e la chiesa inferiore (Basilica Inferiore), più una piccola cripta sotterranea che ospita la tomba del Santo.

Chiesa inferiore

La chiesa inferiore è stata costruita precedentemente alla Basilica e contiene l’Altare papale in cui fu sepolto San Francesco. Si accede ad essa da una scala interna della chiesa o attraverso il portale gotico che si affaccia sulla Piazza Inferiore.

L’altare maggiore è un opera del 1250 circa, dotata di incantevoli disegni a mosaico e delicate colonne. E’ sormontata da una lastra di marmo che si crede provenire da Costantinopoli. Gli stalli del coro – 50 dei quali disposti su due piani – sono stati intagliati nel 1471 e presentano sculture caratteristiche a forma di foglie, animali ed esseri umani sui braccioli.

Cappella delle Reliquie

Una porta nel transetto destro della chiesa inferiore si apre all’interno della sala capitolare del 13° secolo che contiene la Crocifissione di Puccio Capanna del 1340 e una magnifica collezione di cimeli associati a San Francesco.
La cappella è frequentemente utilizzata per i servizi, e purtroppo gli orari di apertura sono limitati.
Le reliquie in esposizione comprendono:

  • tarlato, tunica grigia patchwork indossata da San Francesco
  • tunica bianca indossata durante l’ultimo anno della sua vita
  • cilicio indossato da San Francesco per penitenza
  • striscia di pelle scamosciata che avvolse le stimmate nella piaga del costato
  • sandali fatti da Santa Chiara e indossati dalSanto quando era malato
  • bende donate da una donna nobile di Roma e usate per pulire la fronte del Santo sul letto di morte
  • calice utilizzato da San Francesco quando ha assistito all’Eucaristia come diacono
  • corno d’avorio dato a Francesco dal sultano d’Egitto Malek el Kamel
  • la Regola francescana originaria del 1223 approvata dal Papa Onorio III, che ha segnato la fondazione dell’ordine francescano
  • Benedizione a Frate Leone scritto a mano da San Francesco
  • Cripta con la tomba di San Francesco

    A metà della navata della chiesa inferiore, le scale su entrambi i lati scendeno alla cripta. Dopo la tomba di San Francesco fu riscoperta qui nel 1818, questa cripta, che è stata scavata nella roccia per consentire l’accesso dei visitatori. L’interno è stata progettato in stile neoclassico nel 1822 da Pasquale Belli, poi rinnovato nel più semplice stile neo-romanico da Ugo Tarchi nel 1925-1932.

    Al centro della cripta, che sorge come una spessa torre sopra l’altare maggiore, c’è la tomba di pietra venerata di San Francesco, i cui resti sono stati trovati intatti quando furono riscoperti nel 1818 grazie alle numerose misure di protezione adottate nel 1230.
    Di fronte alla tomba del Santo ci sono le tombe di quattro discepoli: fra Leone, frate Masseo, frate Rufino e frate Angelo, che erano stati precedentemente sepolti nella chiesa inferiore.

    Chiesa superiore

    Completata nel 1280, la chiesa superiore è in forte contrasto rispetto alla sua vicina del piano inferiore.
    L’interno è un magnifico esempio di stile gotico italiano: piena di luce, ariosa, allegra, e ricca di colore.

    Questo splendore interno è smentito dalla facciata semplice, che è in stile romanico e molto simile alla Cattedrale di Spoleto e ad altre chiese della regione. Il tocco unico è il suo doppio portale gotico sotto un arco a sesto acuto. L’elegante rosone, affiancato dai simboli dei quattro Evangelisti, contiene ancora tracce di un mosaico d’oro. Sculture di creature mitiche decorano le modanature orizzontali della facciata.

    Cimabue dipinse il transetto e l’abside tra il 1280-1283 e Giotto dipinse la Leggenda di San Francesco nel registro inferiore della navata pochi anni dopo.
    Gli affreschi di Giotto, che sono basati su storie di San Francesco riportate da San Bonaventura, sono il motivo che spinge gli appassionati d’arte a viaggiare fino ad Assisi.

    La storia della vita di San Francesco inizia nella quarta campata della parete nord con “Omaggio di un uomo semplice”, e termina con la “Liberazione di Pietro l’Eretico”, un miracolo attribuito a San Francesco dopo la sua morte.
    Giotto non ha dipinto le scene da 26 a 28 e alcune delle altre sono opera di suoi assistenti.

    L’altare della chiesa superiore risale circa al 1253, quando la Basilica fu consacrata ed il pulpito è probabilmente opera di Niccolò da Bettona (1330-1347).

    Il Sacro Convento

    L’estensione a sud e ad ovest della Basilica è il Sacro Convento, che comprende appartamenti papali per i pontefici in visita. Il convento è stato costruito nello stesso periodo della basilica (circa 1230-1250), con l’imponente portico di supporto aggiunto alla fine del 13° secolo. Il convento non è accessibile ai visitatori.

    2 risposte a La Basilica di San Francesco

    1. silvia scrive:

      Assisi è una città unica al mondo e la Basilica di San Francesco è un gioiello prezioso di questo territorio.
      E’impossibile non portarsi a casa un bellissimo ricordo!
      Silvia

    2. sergio gentilini,roveredo in piano (Pordenone) scrive:

      mi piacerebbe tanto sapere qualche niotiziua sulla statua (uomo a cavallo) che si nota sul prato antistante la basilica
      — ringrazio SERGIO GENTILINI

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